Выбрать главу

«Что случилось, Эдгард?» — мысленно произнес принц.

«Скоро во дворец должен прибыть великий маг Пакир. Он хочет встретиться с императором. Владыка Морефей желает, чтобы вы присутствовали при этом разговоре. Он говорит, что от встречи с Пакиром, быть может, зависит вся дальнейшая судьба нашей империи!»

Баккар вздрогнул. Пакир? Это имя он не раз слышал от отца. Кажется, чародей Пакир некогда жил в Мире Облаков, но десятки веков назад вместе с другими черными магами отправился на поверхность земли. Что ему нужно от отца?

Принц приложил ладони ко рту и издал громкий, гортанный крик. Через несколько секунд из-за ближайшего холма выбежал Ясф, его любимый крылатый конь. Он вдоволь попасся, пощипывая на северном склоне мохнатый лишайник. Серебристая грива развевалась на ветру, длинные тонкие ноги нетерпеливо стучали по облаку.

Аларм решился заявить о себе и тихо промолвил:

— Принц…

Баккар вздрогнул. «Кто меня зовет? Это вы, Эдгард? Нет, голос совсем другой, незнакомый… Наверное, мне просто почудилось…»

Вскочив на верного Ясфа, принц резко натянул поводья. Конь взмыл в воздух и, расправив широкие крылья, словно огромная белая птица полетел высоко над облачным морем в сторону хрустального дворца.

Глава вторая

УЛЬТИМАТУМ ПАКИРА

После полудня в Хрустальный дворец начали прибывать сотни гостей из разных концов необъятной Империи Солнца. Первым, как обычно, пришел король Северного царства Навараг — его апартаменты находились в одном из флигелей громадного дворца. Навараг был грузным мужчиной с приятным, улыбчивым лицом и утонченными аристократическими манерами. Несмотря на свой солидный вид, Навараг был королем лишь на бумаге, поскольку фактически Северным царством правил сам император Морефей.

На белом лебеде прилетела прекрасная Эстера, правительница графства Снежных Гор. Чуть позже в порт приплыла каравелла барона Миграна, правителя государства Золотых Радуг. Из республики Сильверии, знаменитой своими удивительными серебряными облаками, в рубиновой карете прибыла королева Астара, старейшая жительница Мира Облаков.

Когда солнце начало клониться к горизонту, стали прибывать правители дальних государств, чьи облачные земли сейчас плыли над Южным полушарием Земли. Среди них было немало представителей Сказочного народа, внешне напоминавших фантастических птиц. Многие из них десятилетиями не появлялись в императорском дворце и открыто игнорировали все указы Морефея. Своим правителем они признавали только великого волшебника и ясновидца Эверона, короля Южного царства.

Последним прибыл сам король Эверон. Он прилетел в виде огромного золотого змея, тело которого покрывала зеркальная чешуя, а большую голову украшал широкий костяной панцирь. Змей сделал широкий круг над дворцом, грациозно обвился вокруг центральной башни и, закрыв глаза, заснул. Из правого глаза скатилась прозрачная слеза, которая тотчас обратилась в алмаз. Камешек скользнул по шпилю и, провалившись в узкое окошко, с огромной высоты стал падать на пол Тронного зала. Ударившись о мраморный пол, алмаз вспыхнул ярким голубым светом и превратился в крылатого оленя.

Многие аристократы из Сказочного народа встретили появление своего короля восторженными криками. Напротив, аристократы-люди с откровенной неприязнью смотрели на Эверона. Они считали главу Сказочного народа высокомерным, вздорным стариком, кичившимся своей удивительной чародейской силой. Эверон никогда не появлялся в одном и том же облике дважды, и никто, даже его ближайшие друзья, не знал, был ли он человеком или каким-нибудь сказочным существом.

Но вдруг под высокими сводами прозвучали фанфары, и шум в зале сразу же стих. В сопровождении пышно разодетой свиты в зал вошел император Морефей. Все аристократы почтительно склонились перед властелином Мира Облаков. Это был высокий, мощный мужчина атлетического сложения, одетый в белый камзол и голубой плащ, на котором сияло вышитое золотом солнце. Облик императора дышал благородством и властностью. Красивое, загорелое лицо обрамляла короткая черная борода, а на серебристых волосах лежала алмазная корона. Если бы Морефей был обычным человеком, то ему нельзя было бы дать более сорока лет. На самом деле император Солнца принадлежал к расе бессмертных магов, много тысяч лет назад прибывших на Землю со звезд.

Морефей поднялся по ступеням, сел на золотой трон и обвел зал задумчивым взглядом. Император всегда славился приветливостью, но на этот раз в его синих глазах застыла тревога.

— Рад приветствовать вас, мои добрые друзья, — после долгой паузы произнес он глубоким бархатистым голосом. — Со многими из вас мы не виделись довольно давно — с тех пор, как вы приезжали поздравить меня с рождением моего сына и наследника принца Баккара. Как вы знаете, спустя два года внезапно умерла моя дорогая супруга, императрица Веренея. После этого печального события свет радости погас в стенах Хрустального дворца. А недавно до меня дошли слухи, будто король Эверон предсказал скорую гибель нашего Мира Облаков. Это так, Эверон?

В голосе императора прозвучали жесткие, металлические нотки. Прищурившись, он хмуро посмотрел на правителя Южного царства. Крылатый олень тряхнул рогатой головой и с силой ударил копытами по полу.

— Тебя обманули, Морефей! — звонко воскликнул он. — Я видел в своих волшебных снах не гибель Мира Облаков, а всего лишь крах твоей Империи Солнца!

В зале повисла тишина. Аристократы-люди смотрели на Эверона с изумлением и негодованием. Даже представители Сказочного народа были ошеломлены дерзостью своего лидера. Многие из них в испуге отступили, и вскоре крылатый олень очутился в круге пустоты.

Аристократы-люди схватились за оружие и с угрожающим видом двинулись к Эверону. Но Морефей остановил их повелительным движением руки. Чуть наклонившись, он цепким взглядом впился в крылатого оленя.

— Король Эверон некогда был моим ближайшим другом, но сейчас я слышу слова совсем другого человека, — негромко произнес он. — Странно… Мои дорогие гости! Я призвал вас потому, что сегодня вечером в Мир Облаков прибудет великий маг Пакир. Как вы, наверное, знаете, Пакир вместе с другими Черными магами ныне обитает на поверхности Земли, на острове Горн, что находится неподалеку от материка Атлантида.

Барон Мигран, славящийся своей воинственностью, вскипел от негодования:

— Император, вот уже сто веков никто из Черных магов не ступал на облака! Тьма и солнце несовместимы! Мы не должны нарушать древний обычай и позволять проклятому Пакиру…

Эверон вдруг совершил головокружительный прыжок и, оказавшись рядом с Миграном, поднял его на рога. Испуганный вельможа замолчал, пораженный таким неслыханным поступком.

— Ничтожество, как ты смеешь оскорблять великого Пакира? — взревел олень.

— Эверон, ты сошел с ума! — вскочил с трона император. — Вот уже три века ты настраиваешь Сказочный народ против своего императора, игнорируешь все мои указы и тайно мечтаешь о гибели Империи Солнца. А сейчас ты напал на одного из моих гостей. Я вынужден наказать тебя!

— Ну что ж, — рассмеялся крылатый олень, — попробуй, жалкий старикашка!

Гости императора испуганно переглянулись. Морефей был великим волшебником и мало уступал в волшебной силе даже самому Торну. Он правил Миром Облаков сурово, но справедливо, очень редко демонстрируя свою чародейскую силу. Но в гневе император был ужасен, и потому Эверона ожидала страшная участь.

Морефей тихо произнес заклинание, и тотчас в его правой руке появился золотой жезл. Из конца жезла вылетела пурпурная молния и ударила в грудь крылатого оленя. Но тот даже не шелохнулся.

В зале послышались испуганные крики. Даже люди из Сказочного народа были объяты страхом. Конечно, король Эверон тоже был великим волшебником, но он не мог противостоять магии Морефея!