Выбрать главу
не - дважды. Байрон удивился. - А я то думал, что мне одному так повезло, - он с вызовом, искоса посмотрел на Риджара, - а на столе? Риджар улыбнулся уголками губ, приняв правила игры «кто-кого». Мужчины - духи любят игры. - Однажды, в отсутствие отца, в его кресле в зале советов, на карнизе, на полке, на скамье и… на столе. Байрон выдохнул. Принц бросил ему вызов. - Ну, а под столом? Байрону показалось, что он его уел. Риджар со скучающим видом заложил руки за голову. - Конечно. Байрон сузил глаза. - А у стены? Риджар даже не потрудившись озвучить ответ, махнул рукой. - Хммм… Байрон провел пальцами по стакану, пытаясь вспомнить еще какие-нибудь необычные места, где он поддался своей страстной натуре, - а на лестнице? -На лестнице, - глаза Риджара расширились. - Да, на лестнице, - Байрон зловеще улыбнулся, надеясь, что уж в этот раз он уел принца. - Какая именно ступенька тебя интересует? - ответил Риджар улыбаясь. Улыбка умерла на лице Байрона. - Ты серьезно? Ничего не сказав, Риджар приподнял бровь. - Проклятье! - Байрон хлопнул себя по колену. Мужчины не выдержав, рассмеялись. - Ты примешь приглашение Скроупа, остановится у него? Скроуп Девис был близким другом Байрона. Приятный молодой человек любезно пригласил «принца» поселиться у него в имении, узнав, что Риджар планирует найти себе апартаменты. Естественно, для Риджара апартаменты являлись лишь прикрытием. Он по-прежнему намеревался оставаться с Лайлек. Особенно по ночам. - Не уверен. Отель Кларендон меня вполне устраивает. Ему было жизненно необходимо сохранять свободу своих действий - приходить и уходить, по своему желанию. И в любой ипостаси. - Возможно, это мудрое решение. У Скроупа небольшие проблемы с наличными. Но если он несколько грубовато попросит одолжить ему денег, то, будь уверен, он человек слова и вернет все до последнего пенни. - Я понял. Во имя Эйа, что значит грубовато? Всевозможные пугающие перспективы пронеслись перед его глазами. Это могло значить все что угодно, исходя из того, что ему удалось повидать в этом мире. Все что угодно! Настроение у Байрона еще сильнее испортилось. - Извини Николай, что мне приходится напоминать, но ты безумно привлекателен, и ты самый экстравагантный мужчина, какого я, когда-либо видел. Ты умен, остроумен, и как сказал бы Бруммель «безукоризненно выглядящий молодой человек». Бью будет без ума от тебя. Держу пари, что он даже простит тебе, что ты ходишь без шейного платка. Через неделю ты будешь притчей во языцех всего светского общества. Байрон мрачно уставился в свой бокал, как будто рассматривал там свое будущее. - Хорошо, послушай. Они канонизируют твое имя, и буду тебе преклоняться, а потом сдерут с тебя шкуру живьем. Риджар внимательно посмотрел на него. - Но зачем им это надо? - спросил он тихо. - Затем, мой дорогой прекрасный Николай, это своего рода развлечение. Байрон позволил своему бокалу упасть на пол, задумчиво наблюдая за этим. На мгновение у Риджара мелькнула мысль, не предсказывает ли барон свое будущее. С верхнего этажа донесся голос Мэделин Фенсли, зазывающий Байрона в постель. Лорд поднялся, покачиваясь от выпитого за вечер спиртного. - Обожающая толпа ждет! - объявил он, взмахнув рукой. Риджар слабо улыбнулся. Низко поклонившись, Байрон, пошатываясь, вышел из комнаты, сказав напоследок: - Доброй ночи, милый принц. Несмотря на то, что в этой ситуации Байрон не блистал остроумием, для Риджара это был человек с душой поэта, а его неумеренность была порождением душевного голода. И всё же это очень странный мир. Общество взращивало в человеке ростки, которые в конечном итоге разрушали личность. Это напомнило ему о Ленарке, об облаке звезды Зинт - Байрон будет блистать так же ярко, но не долго. Как бы то ни было, Риджар знал, как и то облако, эта «звезда» когда-нибудь погаснет, но ее наследие еще долго будет сиять. Не в первый раз Риджар пожалел, что не умеет читать на языке людей с Земли. Он бы с удовольствием прочёл работы этого человека. ****************** - И где тебя носило три дня подряд? - бушевала Лайлек стоя посреди спальни, и уперев руки в бока. Ему никогда не было так приятно. - Ты можешь себе представить, как я волновалась? - она погрозила ему пальцем, - я думала, с тобой произошло что-то ужасное. Никогда больше так не делай! Плохой котик! Вместо того чтобы осознать свою вину, как оно и должно было быть, кот стал мурлыкать. - Ну, хорошо, ты прощен. Иди ко мне. Риджар подбежал к ней. Его удивило, что она опустилась на ковер и обняла его, крепко к себе прижимая. - Я так беспокоилась о тебе, Риджар. Я думала, что ты больше не вернёшься, - она шмыгнула носом, прижимаясь к его мягкой шерстке, и заставляя его этим почувствовать вину за то, что расстроил ее. Он и подумать не мог, что она будет так переживать. За прошедший уик-энд, Риджар был утомлен чрезмерной выпивкой и обильной едой, он устал быть постоянно начеку в этом чуждом ему мире. Он был истощен долгими бессонными ночами, потеряв её успокаивающее присутствие. Этой ночью он спал без задних ног в объятиях Лайлек. Он ни разу не проснулся, пока не наступило утро. Казалось, он избавился от своей неудовлетворенности. В течение нескольких последующих дней, Риджар не тревожил Лайлек по ночам. Больше он не предпринимал попыток найти себе женскую компанию из круга своих «новых друзей». Несмотря на свое состояние, он решил дождаться бала. Там он встретится с Лайлек лицом к лицу, как мужчина и женщина. Он надеялся, что эта ночь утолит мучивший его голод. ********** Резкие, порывистые движения леди Вамплз выдавали ее крайнее негодование. - О, Боже! Неужели эта глупая клуша Элеонора Вандерсмир тоже здесь!? Не получится избежать встречи с ней, она всегда ставит меня в неловкое положение. Лайлек постаралась не улыбаться, глядя на тетушкино недовольство, когда полная, властная женщина стала протискиваться через всю толпу точно по направлению к ним. Если бы Агата не настояла бы на посещении этого приема, ей бы не пришлось мириться с присутствием леди Вандерсмир. Они могли бы провести прекрасный вечер дома, где и должны были оставаться. Единственное, что ее сейчас радовало так это то, что идиот Крайтон слег с насморком и сегодня его не будет. Наверное он перенюхал табаку, посмеялась она про себя. - Боже, эти женские сплетни сведут меня с ума! - проговорила леди Агата племяннице, прикрываясь веером и не забывая при этом послать дежурную улыбку какой-то знакомой. Леди Вандерсмир так распространяла сплетни так, как будто это было её святой обязанностью. - Агата! - помахала леди Вандерсмир своим амарантовым носовым платком, от которого нестерпимо пахло жасмином. Лайлек знала, что тетушка не переносит этот запах. - Элеонора! - Агата стиснула зубы, стараясь реже вдыхать тяжелый аромат, - как я рада тебя видеть. Женщины обнялись, расцеловав друг друга в щеки. После соблюдения всех приличий леди Вандерсмир повернулась к Лайлек, и с минуту пристально изучала её. - Неужели это наша Лайлек? - в конце концов, произнесла она. - Добрый вечер, леди Вандерсмир! - Как ты чудесно выглядишь, моя дорогая. Никто бы и не подумал, что тебе уже 20 лет. Лайлек только вздохнула на легкий намек о ее незамужнем статусе, но её тетушка явно не собиралась оставаться в стороне. - Конечно, граф Рокстон тоже так думал, когда делал ей комплимент, не так ли Лайлек? Такой изысканный джентльмен. Как, Элеонора, ты не знаешь графа Рокстона? Агата мастерски поставила своего противника на место. Леди Вандерсмир покраснела так, что это стало заметно даже сквозь несколько слоев румян на щеках. Чтобы избежать ответа на заданный вопрос (и признаться в светской некомпетентности), леди Вандерсмир приобняла леди Агату за плечи, наклонившись к ней так близко, словно та была самой близкой подругой, с которой она может поделиться исключительно важной информацией. Её голос действовал на всех, как красная тряпка на быка. - Вы слышали последние новости? - чтобы побыстрей донести эту новость, она даже не потрудилась дождаться ответа, - к нам приехал принц из России! Леди Вамплз никак не отреагировала на эту волнующую новость, что говорило о том, что она была не в курсе происходящего. Леди Вандерсмир была счастлива первой проинформировать о таком событии. Чтобы закрепить свой триумф она продолжила. - Агата, я должна тебе сказать! От Таттерсолла до Воуксхолла все только и говорят о нем. Даже в газете писали о том, что некий принц из России прибыл на прием…, - она смаковала каждое слово, - «обнаженным». И ко всему прочему, ни капельки не заботясь об этом. Ты можешь себе представить? Ну, а что можно было от него ожидать, если его лучший друг Байрон. Упоминание имени лорда Байрона разозлило Агату. Она не переносила этого молодого беспутника. - Почему ты думаешь, что мне это интересно? - спросила она надменно. - Потому что, моя дорогая Агата, этот принц чертовски привлекателен, богат как Крез, исключительно остроумен и, безусловно, мужественен. Бруммелль без ума от него. У леди Хакорт, этой распутницы, слюнки при виде него текут, и говорят что он, - леди Вандерсмир многозначительно посмотрела на Лайлек, - говорят, что он «не женат». Агата задумчиво приподняла брови. Выдавив из себя улыбку для леди Вандерсмир, она взяла под локоть докучливую женщину. - Пойдем, Элеонора, что-нибудь выпьем, и ты мне все расскажешь об этом очаровательном принце. Лайлек скрестила руки на груди, шумно выдохнув. Какая скукота! Еще один дурак по ее душу. Когда это все закончится? Русский принц. Она сердито топнула. Что они придумают в очередной раз? Поглощенная своим негодованием, Лайлек не обратила внимания на то, как загудели вокруг голоса. Элегантный, потрясающе красивый мужчина вошел в танцевальную залу. Слова «Принц» и «Россия» отскакивали от одной компании к другой, как мячики для крикета. Затаив дыхание, все смотрели на вошедшего сногсшибательного молодого мужчину, чья впечатляющая, гибкая походка заставила все женские сердца затрепыхаться. Присутствующие замолчали. Намерение молодого человека было очевидно. Он кого-то искал. Но кого? Все притаились, ожидая разоблачения. Кто та, которая вызвала интерес принца? Принц Азов остановился возле Лайлек Девир и шумно прочистил горло. Когда его выбор стал очевиден, зал взорвался от гомона. Принц заинтересовался мисс Девир - этим синим чулком! Это было очень занимательно! Он так смотрел на девушку, как будто она была для него единственной в мире. На следующий день все будут сплетничать о том, что он настоящий охотник. Несколько мужчин, до этого неудостаивавшие молодую мисс даже взглядом, с любопытством начали ее разглядывать. Одним жестом, Риджар заставил говорить о ней все светское общество. Оборотень не отводил от нее сверкающих глаз. Она была одета в простое, белое платье с высокой талией и короткими рукавами. Длинные волосы были зачесаны назад и собраны в пучок. Несколько выбившихся непокорных прядей обрамляли ее лицо. Он не смог сдержать улыбку, вспомнив, как бесстрашная Эмма гонялась за протестующей Лайлек по спальне, размахивая штуковиной под названием щипцы для завивки. Он развлекся от души. Риджар увидел ее сразу же, как только вошел в залу. Для него не существовало никого кроме нее. Он опять прочистил горло и стал терпеливо ждать, когда его добыча повернётся. Лайлек с досадой дернула плечиком, когда поняла, что за ней стоит какой-то мужчина. Ну, кто там опять докучает? Она быстро повернулась, чтобы увидеть этого зануду, и словно окаменела. К своему ужасу она почувствовала, как у нее отвисла челюсть. Ущипните меня. Вторая мысль, которая пронеслась у нее голове. Он великолепен… Но голос разума сразу прошептал ей: «Он - большая неприятность!» Невероятное создание быстро поклонилось. Она даже не успела принять безразличный вид, когда услышала самый чувственный, бархатистый голос, какой когда-либо слышала в своей жизни. - Принц, Николай Азов. Когда Азов посмотрел на нее, его обрамленные густыми черными ресницами глаза, заставили ее оцепенеть. Лайлек с трудом перевела дыхание. У принца были разноцветные глаза. Эти глаза…Они безусловно прекрасны. Притягательны. Обворожительны. Это даже больше, чем намек на неприятность. Девушка сглотнула. Цвет его глаз такой же, как и у ее кота. Невероятно, но глядя в них, Лайлек попала под их обаяние. Девушка могла поклясться, что увидела в их глубине что-то необузданное, дикое. Она инстинктивно отшатнулась, разрывая их незримый контакт. Так вот он какой этот принц. Человек о котором не переставая судачат. И теперь понятно почему. Стоит лишь раз его увидеть. В его присутствии она ощутила себя слабой женщиной. Лайлек тотчас взяла себя в руки, ей ничего от него не нужно. Под его взглядом она чувствовала себя неуютно. К тому же он был так… Она не будет иметь с ним никаких дел и точка! - Мне не кажется, что ваше представление неуместно, ваше высочество, - ответила она намеренно грубо. Девушка сразу попыталась дать понять, что он зря теряет время. Но почему он все еще стоит с очаровательной полуулыбкой на прекрасном лице? - Это на самом деле важно? - медленно протянул он. Лайлек возмутилась. Что за ответ? У принца плохие манеры. Вот он каков! Только посмотрите на него. Стоит здесь, такой бесподобный, и думает, что весь мир у его ног. Она передумала, нужно его задержать, чтобы сразу прояснить положение вещей. Ей не понравилось его отношение к ней. Ситуация выходила из под контроля. Требовалась завершающая колкость. Лайлек никогда так не поступала, но возможно, следует потренироваться на этом самоуверенном типе. Движением, которому позавидовал бы любой драматический актер, она повернула голову и стала с интересом рассматривать обои. Вот так-то! Послышались изумленные вздохи. Все затаили дыхание, ожидая реакции принца. Это возмутительно! Интересно, каков будет его ответ? Он рассмеялся. Искренне. Громко. Его низкий, раскатистый смех, всем показал, что ситуация его чертовски забавляет. Весь бомонд был покорен. Кто-то взял эту ситуацию на заметку, кто-то решил немедленно отправить приглашение на прием принцу. Одной из дам стало дурно. Ошеломленная Лайлек повернулась. Он смеялся! И что бы это значило? Она же ясно дала ему понять, как он смеет! Её глаза сузились. - Сэр, вы ведете себя, как… - Ваше высочество, это Лайлек Девир, - знакомый, предательский голос раздался позади, - моя племянница. В его глазах замелькали веселые искорки. Две очаровательные ямочки появились на его щеках. - Мадам? - Леди Агата Вамплз, - она протянула принцу руку, который незамедлительно ее поцеловал. - Я польщен. Позволите ли вы пригласить вашу племянницу на танец? Агата украдкой бросила на девушку очень недовольный взгляд, ответив: - Я настаиваю, ваше величество. Лайлек покраснела. Они обращались с ней, как с маленькой девочкой. Не дожидаясь протеста, принц взял ее под руку. Простой жест сказал о многом. Он любезно предоставил ей возможность спасти свое лицо. Все присутствующие в зале ожидали, что сделает мисс Девир. Несколько мужчин обсуждали между собой то, что они бы никогда не подумали, что незаметная мисс Девир имеет характер. Другие сделали себе пометку послать ей приглашение. Музыка началась, как по заказу. Возможно, так и было. У Лайлек не было другого выбора, кроме как принять предложенную руку. Она не успела еще подобрать нужную колкость, как он закружил ее в вальсе. На нее нахлынула странное чувство, которое мягко обволокло её. Оно было опьяняющим, обжигающим - толкало к нему, притягивало как магнит. Было такое ощущение, что этот мужчина обладал волшебной силой. Его объятия заставляли ее чувствовать себя странно. Казалось, ее окутал его пьянящий аромат, какая-то невидимая сила неумолимо притягивала к нему. Она уловила его запах: корицы, восковницы и еще чего-то очень экзотичного. Это было искушение… Внезапно Лайлек испугалась. О чем она думает? - Отпустите меня! Он и не подумал. - Почему я должен это сделать? - спросил он спокойно, посмотрев на неё из полуопущенных век. Лайлек оступилась, наступив ему на сапог. Ни один из знакомых ей мужчин не позволил бы ответить леди таким образом. - Вы не джентльмен, - выдохнула она. Он улыбнулся уголками губ, не переставая кружить её в сложном танце. Лайлек закипела от злости. Какой сноб! Обычно, она замечательно танцевала. Ну, возможно не совсем замечательно. Но что, заставило его думать, что он лучший в мире танцор? Лайлек и представить не могла, какими могут быть быстрыми и грациозными оборотни. Когда стало очевидно, что принц проигнорировал ее слова, она несколько раз посчитала до десяти. - Принц Азов, я настаиваю… - Зовите меня Николай, соук-соук, - от низкого, бархатного голоса принца у нее по шее побежали мурашки. Кто его просил так делать? Точно не она! - И не подумаю! Что значит соук-соук? Это на русском? Риджар внимательно посмотрел на девушку - Вы говорите по-русски? - Нет, - тряхнула она головой. - Тогда, если вам будет угодно, это по-русски. Что принц подразумевал под таким ответом? Лайлек задумчиво посмотрела на него. - И что это значит? Там, откуда я родом, соук-соук называют малень